FEATURE: Social Impact Depends on Musical Excellence

Brass section, YOBA (photo by Lenon Reis)

The Youth Orchestra of Bahia (YOBA) completed its seventh international tour this past September. YOBA is the top orchestra of NEOJIBA, the Sistema-inspired program of Bahia, Brazil, which is already in its third generation of music students. Most of these young musicians began their musical studies at NEOJIBA.

During the tour, YOBA played with the legendary Martha Argerich in sold-out concerts in some of the most prestigious concert halls of Switzerland, Italy and France, including the Philharmonie de Paris. Their nine performances won acclaim from audiences accustomed to the best orchestras in the world—an unusual achievement for a Brazilian youth orchestra.

The orchestra members worked very hard to meet the high expectations we set for them. However, our goal is not simply prestige. More than anything, being in NEOJIBA is about defending a cause.

We believe that in contemporary Brazil, public spending on artistic activities must be deeply rooted in arts-related education. In our country, symphonic orchestras were created before a base of music education for all children in the country was developed—and it still is not. In fact, this is true of education in general; universities receive much more attention and funding than fundamental public education. In short, there is not enough investment in the base, be it childhood music education or fostering of amateur music-making in ensembles. This model is just not sustainable!

YOBA at a sold-out Philharmonie de Paris concert, 2018
(photo by Lenon Reis)

This is why, from the very start of the project, we adopted the motto “They who teach also learn.” We are creating a movement of young “multipliers,” strengthening the importance of spreading knowledge, social awareness and a sense of community. Every member of YOBA is involved in regular pedagogical activities, as instructors in NEOJIBA’s educational centers or as promoters of the arts in schools and charitable institutions.

In this way, we hope to collaborate in the process of freeing Brazil from its main social ills, which have put the country close to a state of undeclared civil war. As a society, we are rapidly and dangerously losing the capacity to feel indignant about a daily life that is absurd. For instance, the existence of favelas in our cities should never be seen as normal. For that reason, I believe that that some youth development activities should take place outside the favelas, because it is more effective to show the inhabitants that another reality is possible than it is to provide social programmes within their ghetto environments.

This is why we will soon be inaugurating NEOJIBA’s new headquarters in the old city center of Salvador. This architectural project, which will offer all students and teachers access to facilities and instruments of high international standards, is being directed by the Swiss firm B-O-V together with Bahia’s SKE; the acoustics are being overseen by the Japanese firm Nagata Acoustics, creator of the best concert halls in the world. This will be the first building with such standards in Latin America. Bringing Nagata Acoustics to Brazil is a huge step in the process of establishing international standards of excellence in our institutions of musical education. Before the end of this year, the first phase of the construction project (6 rooms for rehearsal and 1 chamber music room) will be finished, all under the supervision of Yasuhisa Toyota’s team.

YOBA at home in Salvador, Brazil, in the Teatro Castro Alves (photo by Lenon Reis)

We want to demonstrate that if we have a learning environment equivalent to those enjoyed by music students in Europe and the United States, we can match or even exceed the musical excellence of those students. Similar experiments are already underway in China and South Korea. We also aim to spread knowledge about music technology, as shown by our partnership with Nagata Acoustics, and to encourage investment in specialized musical equipment to attain the highest standards in music education.

While YOBA was our overseas representative of the version of Brazil that we want, and that we can achieve, our 13 educational centers across Bahia continued working full steam ahead. All of our ensembles — choirs, percussion, wind, guitar, and more — are teaching and learning a rich and varied repertoire. We are constantly aware that social impact only happens when one aims for excellence. If we can continue to learn from our own experience, if we strive to draw more public and private investment to the sphere of music education, and if we are led by competent and willing leaderships, we might at last be capable of showing that “beauty will save the world.”

Author: Ricardo Castro, pianist, conductor, and founder/director of Núcleos Estaduais de Orquestras Juvenis e Infantis da Bahia

Date Published: 29 November 2018


El impacto social depende en la excelencia musical

Por Ricardo Castro, pianista, director, y fundador/director de NEOJIBA

La Orquesta Juvenil de Bahia (YOBA) completó su séptima gira internacional en septiembre 2018. La YOBA es la primera orquesta de NEOJIBA, el programa de El Sistema de Bahia, Brasil, que ya está en su tercera generación de estudiantes de música. La mayoría de estos jóvenes músicos empezaron sus estudios en NEOJIBA.

Durante la gira, la YOBA tocó con la renombradísima Martha Argerich en conciertos con cupos agotados en algunas de las salas de concierto más prestigiosas de Suiza, Italia, y Francia, incluyendo la Philharmonie de Paris. Sus nueve conciertos ganaron los aplausos de públicos acostumbrados a las mejores orquestas en el mundo—un logro inusual para una orquesta juvenil brasileña.

Los miembros de la orquesta trabajaron muy duro para alcanzar las expectativas altas que les pusimos. Sin embargo, nuestro objetivo no es simplemente el prestigio. Más que todo, tocar en NEOJIBA trata de defender una causa.

Creemos que en el Brasil contemporáneo, los gastos públicos en las actividades artísticas deben ser enraizados en la educación relacionada con las artes. En nuestro país, las orquestas sinfónicas fueron creadas antes de que una base de educación musical para todos los niños fuera desarrollada—y todavía no la hay. De hecho, eso es cierto para la educación en general; las universidades reciben mucha más atención y fondos que la educación pública fundamental. En resumen, no hay suficiente inversión en la base, que sea en la educación musical infantil o en los ensambles musicales de aficionados. ¡Este modelo simplemente no es sostenible!

Es por eso que, desde el principio del proyecto, adoptamos el dicho, “los que enseñan también aprenden.” Estamos creando un movimiento de jóvenes “multiplicadores,” fortaleciendo la importancia de difundir el conocimiento, la conciencia social, y un sentido de comunidad. Cada miembro de la YOBA está involucrado regularmente en actividades pedagógicas, como instructores en los centros educativos de NEOJIBA o como promotores de las artes en los colegios e instituciones de caridad.

De esta manera, esperamos colaborar en el proceso de liberar Brasil de sus males sociales principales, que han puesto el país cerca de un estado de guerra civil no declarada. Como sociedad, estamos perdiendo rápidamente y peligrosamente la capacidad de sentir indignación sobre una vida diaria absurda. Por ejemplo, la existencia de las favelas en nuestras ciudades jamás debería ser vista como algo normal. Por este motivo, creo que algunas actividades de desarrollo juvenil deberían tener lugar fuera de las favelas, porque es más eficaz mostrar a los habitantes que otra realidad es posible que proveer programas sociales dentro de estos ambientes.

Es por eso que pronto inauguraremos la nueva sede de NEOJIBA en el centro histórico de Salvador. Este proyecto arquitectónico, que brindará a todos los estudiantes y profesores el acceso a instalaciones e instrumentos de altos estándares internacionales, está dirigido por la empresa suiza B-O-V junto con SKE, de Bahia. La acústica está bajo la mano de la empresa japonesa Nagata Acoustics, creadores de las mejores salas de concierto en el mundo. Este será el primer edificio con tales estándares en Latinoamérica. Traer a Nagata Acoustics a Brasil es un paso enorme en el proceso de establecer estándares internacionales de excelencia en nuestras instituciones de educación musical. Antes del final de este año, estará terminada la primera fase del proyecto de construcción (6 salas de ensayo y 1 sala de música de cámara), todo bajo la supervisión del equipo de Yasuhisa Toyota.

Queremos demostrar que si tenemos un ambiente de aprendizaje equivalente a los que disfrutan los estudiantes de música en Europa y los Estados Unidos, podemos alcanzar o hasta sobrepasar la excelencia musical de aquellos estudiantes. Experimentos similares ya están en proceso en China y Corea del Sur. También queremos difundir el conocimiento de la tecnología musical, demostrado con nuestra alianza con Nagata Acoustics, e invitar más inversión en equipos musicales especializados para lograr los máximos estándares en la educación músical.

Mientras la YOBA nos representó en el extranjero y mostró la versión de Brasil que queremos y que lograremos, nuestros 13 centros educativos por toda Bahia seguían trabajando a toda velocidad. Todos nuestros ensambles — coros, percusión, vientos, guitarra, y más — están enseñando y aprendiendo un repertorio rico y variado. Estamos siempre conscientes que el impacto social solo sucede cuando uno se dirige hacia la excelencia. Si podemos seguir aprendiendo de nuestra propia experiencia, si buscamos atraer más inversión pública y privada a la esfera de la educación musical, y si podemos seguir a líderes competentes y dispuestos, quizás podremos finalmente ser capaces de mostrar que “la belleza salvará el mundo.”

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