Music for Recognizing Ourselves: Batuta, The Colombian Sistema

In the social jungle of human existence, there is no feeling of being alive without a sense of identity.” Erik Erikson

In 1991, the Colombian government, in partnership with the private sector, founded the Sistema of Youth and Children’s Orchestras—Batuta.  The founders were inspired by Maestro José Antonio Abreu and El Sistema Venezuela.  Batuta (the Spanish word for “baton”) is considered the second-largest national Sistema program in the world. It has been working for 26 years for more than 400,000 children and young people nationwide, especially focused on those who have been victims of the Colombian war and the forceable displacement of civilians.

The violence, the conflict and new forms of territoriality have affected more than 8 million people in Colombia, weakening their attachment to their territories and communities and strongly affecting their sense of identity, putting their cultural legacies at risk.  Colombia is not only the most bio-diverse country on the planet; it also has more than seventy native languages and twelve different major cultural and musical zones.

That framework makes Batuta conscious of the need to work with children and families to structure their identity and sense of belonging.  How do we work on that? For Batuta, which is based on an Orchestra/School model, the selection of repertoire is the single most important task for our teachers, before the children enter the classroom.  It’s essential to find quality, teachable repertoire, compatible with academic standards and interesting to play.

The repertoire we choose is the vehicle to deliver curricular content to our students, but we also see it as an opportunity to connect our kids and young people, and our audiences, to their own cultural richness—to guide them to be aware of and to treasure the Colombia’s musical patrimony.  It brings new scenarios with which to approach musical learning and make connections with the world beyond the classroom and with their own musical heritage, while at the same time teaching musical elements and skills.

During the course of our 26 years, Batuta has developed a Pedagogy Department that has answered, creatively and with craftsmanship, the academic challenge of providing ensembles with high-quality music that comes from Colombian popular or traditional music literature. This material fulfills the objective of learning about musical language, musical expression, and the ensemble practices of choirs and orchestras.

To this date, Batuta has published more than 200 pieces for choral and orchestral ensembles, both arrangements and original music based on Colombian traditional music, that enrich the repertoire and contribute to the dissemination of our own culture, helping us to recognize ourselves as a diverse and rich land of mixed races and cultures.  It is this rich mixture that forms our national identity.

The alliance between Batuta and the public institutions of the Ministry of Culture and the Ministry of Foreign Affairs, also including private enterprises, has been essential in providing the support needed for us to give music of quality to new generations of our children—pieces they can learn, practice and enjoy while being touched by the transformative power of music.

Author: Catherine Surace, Academic Director of Fundación Nacional Batuta

Date Published: 29 April 2018


LA MÚSICA PARA RECONOCERNOS A NOSOTROS MISMOS: BATUTA, EL SISTEMA COLOMBIANO

Por Catherine Surace, Directora Académica de Fundación Nacional Batuta-Colombia

En la selva social de la existencia humana, no hay sensación de ser vivo sin un sentido de identidad.” Erik Erikson

En 1991, el gobierno colombiano junto al sector privado fundó su Sistema de Orquestas Juveniles e Infantiles—Batuta. Los fundadores se inspiraron en el Maestro José Antonio Abreu y El Sistema de Venezuela. Batuta se considera el programa nacional de El Sistema más grande en el mundo después de Venezuela. Ha estado trabajando durante 26 años con más de 400,000 niños y jóvenes por todo el país, especialmente enfocado en los que han sido víctimas de la guerra en Colombia y del desplazamiento forzado de ciudadanos.

La violencia, el conflicto, y nuevas formas de territorialidad han afectado a más de 8 millones de personas en Colombia, debilitando sus lazos territoriales y comunitarios y afectando mucho su sentido de identidad, poniendo en riesgo sus legados culturales. Colombia no es solo el país con más biodiversidad en el planeta; también tiene más de setenta idiomas nativos y doce zonas culturales y musicales distintas.

Ese contexto concientiza a Batuta de la necesidad de trabajar con niños y familias para estructurar su identidad y su sentido de pertenencia. ¿Cómo trabajamos eso? Para Batuta, que se basa en un modelo Orquesta/Colegio, la selección de repertorio es la tarea más importante para nuestros profesores antes de entrar en el aula. Es esencial que encuentren repertorio de calidad que se puede enseñar, que encaja en los estándares académicos, y que es interesante para tocar.

El repertorio que escogemos es el vehículo con el cual entregamos el contenido curricular a nuestros estudiantes, pero también lo vemos como una oportunidad de conectar nuestros chicos y jóvenes, y nuestros públicos, a su propia riqueza cultural—de guiarlos a ser conscientes de y a valorar el patrimonio musical de Colombia. Nos trae nuevos contextos para abordar el aprendizaje musical, hacer conexiones con el mundo más allá del aula y con el legado musical nacional, y a la vez enseñar elementos y conocimientos musicales.

A lo largo de nuestros 26 años, Batuta ha desarrollado un Departamento de Pedagogía que ha dado respuesta, con creatividad y destreza, al reto académico de proveer a los ensembles con música de alta calidad que proviene de la literatura musical colombiana popular o tradicional. Este material cumple con el objetivo de aprender sobre el lenguaje y la expresión musical, además de las prácticas colectivas de coros y orquestas.

Hasta la fecha, Batuta ha publicado más de 200 obras para coro y orquesta—tanto arreglos como música original basada en los géneros colombianos tradicionales—las cuales enriquecen el repertorio y contribuyen a la diseminación de nuestra cultura, ayudándonos a reconocernos a nosotros mismos como una tierra diversa y rica de razas y culturas mixtas. Es esta mezcla rica que forma nuestra identidad nacional.

Las alianzas entre Batuta y las instituciones públicas como el Ministerio de Cultura y el Ministerio de Relaciones Exteriores, junto a empresas privadas, han sido esenciales en proveer el apoyo necesario para que podamos dar música de calidad a nuevas generaciones de nuestros niños—obras que pueden aprender, estudiar, y disfrutar, movidos por el poder transformativo de la música.

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