FEATURE: Very Young Composers, Around the World

Can the core musical endeavors of El Sistema be enhanced by introducing the art of music composition?  At the New York Philharmonic’s Very Young Composers (VYC), we believe the answer is yes.  We feel that all music education is furthered by empowering students to be creative to the point of composing for ensembles, bands and the orchestra itself.  There are, of course, many ways of introducing children to their innate creativity, and enabling them to hear their musical thoughts performed by themselves, their peers, even by professional musicians. The VYC, a program founded in 1995, has been working closely with El Sistema for seven years, primarily in Caracas, VZ.  We have also worked with children in countries around the world.

Very Young Composers in Finland, Venezuela, and Korea join with their colleagues in New York via videoconference at a New York Philharmonic Biennial concert celebrating Musical Postcards, with musicians of the Philharmonic.

The VYC puts the creative act within reach of any child who loves music. In the class setting, kids play games – group improvisation, rhythmic and melodic games, singing, dancing, storytelling, and ear training based on fantasy and instinct rather than technical instruction. Interactions with live professional musicians from the very start are essential: children are not only composing melodies, rhythms and harmony, but are also orchestrating their own compositions, essentially unedited. The VYC teaching artists initially serve as the scribes.

Individual creativity is nourished, not at the expense of the ensemble, but in joyous celebration of it; not in competition, but as a team.  Children are never selected by contest, or as “the little genius.” We always seek to serve children who would otherwise never have such a chance.

In general, we’ve found that kids all over the world are capable of writing music that is as profound, melancholic, joyous, witty, and as complex as adult music, and with a refreshing honesty that is often heart-rending. We believe this music may prove vastly beneficial for the future of the concert repertoire of whatever idiom, as well as for the child personally.

In working with children in Sisema Venezuela for a number of years – and also with children in two U.S. Sistema-inspired programs, the Harmony Program in New York City and the First Notes program in Colorado – we have found that, in general, they are technically ready and grateful to be able to compose.

Kids in Sistema programs are also uniquely positioned to do musically creative work. They are disciplined and encouraged, and they develop technical knowledge at an early age: reading, notating, singing and especially ensemble playing.

However, it’s fascinating to note that sometimes, this notational ability and intimate knowledge of the European classical canon can have the effect of causing them to feel intimidated and reluctant to express originality and take artistic risks. Girls in particular have traditionally been discouraged from expressing themselves, let alone being artistically creative. We feel this is another reason why composing is an important element not only of music education, but also of personal growth, leadership and even national pride.

At Very Young Composers of Vail, which includes students from First Notes program, the teaching artists dealt with this challenge by introducing a series of steps.  First, they put the girls and boys in separate groups.  Then, instead of moving directly to original melodies and rhythms, they began by imitating their favorite singers, or folk songs, or even the Star-Spangled Banner.  Once they saw that they could re-create, they moved to singing their simple melodies to the musicians as they came to demo their instruments – in some cases known songs, in others, original. Once one girl caught on and got the courage to take that ‘safe’ risk, the others followed, each in her own individual way!  

In working with children in countries around the world – including Finland, Korea, the Netherlands and the United Kingdom – we’ve found a great range of inventiveness.  Finnish kids, in particular, have the highest level of technique and musical nourishment of anywhere I’ve seen, and they produce piece after piece at the highest creative level as well.  I don’t attribute these high levels of creativity to “natural” qualities; rather, I believe it is social and individual encouragement, on a nationwide level, that brings out the creativity.

Three Very Young Composers: Jordan, Mondriana, and Mia

Our program also includes an activity we call “Musical Postcards,” in which kids in different countries trade their original compositions with one another.  We find there is amazing vitality and freshness in the compositions that kids write for one another!

The ability to take risks seems to be an especially important element of kids’ growth. Our research, especially studies sponsored by the Colorado Symphony, has shown that safe, creative risk-taking measurably reduces a young person’s chances of indulging in destructive risk-taking (drugs, crime, etc).

In conclusion, our experience has shown us that a thorough and nurturing composing program, especially when connected to a rigorous structure like El Sistema, celebrates the innate creativity and leadership capability of the child, supports safe and creative risk-taking, and may well prove to be vitally important to the future of the concert music repertoire. 

Check out the Very Young Composers website to hear some of the compositions.

By: Jon Deak, Founding Director of Very Young Composers and Daniela Bedoni, Director, Jóvenes Compositores de Venezuela

Date Published: 20 October 2017


Compositores muy jóvenes por el mundo

¿Se pueden realzar las iniciativas bases de El Sistema introduciendo el arte de la composición musical? Nosotros en Very Young Composers (VYC) creemos que sí. Sentimos que toda la educación musical avanza apoderando a los estudiantes a ser creativos hasta el punto de componer para conjuntos, bandas, y la misma orquesta.

Hay, por supuesto, muchas maneras de presentar los niños a su propia creatividad innata, y permitir que escuchen sus pensamientos musicales tocados por ellos mismos, sus compañeros, y hasta por músicos profesionales. El VYC, un programa fundado en 1995, ha trabajado de la mano con El Sistema por siete años, principalmente en Caracas, VZ. También hemos trabajado con niños en países por todo el mundo.

El VYC pone el acto creativo al alcance de cualquier niño que ama la música. En el ambiente de la clase, los chicos juegan – usando la improvisación grupal, juegos rítmicos y melódicos, el canto, el baile, la narración, y entrenamiento auditivo – basados en la fantasía y el instinto en vez de la instrucción técnica. Las interacciones con músicos profesionales en vivo desde un principio son esenciales: los niños no solo componen melodías, ritmos, y armonías, sino que también orquestan sus propias composiciones, fundamentalmente sin editar. Los artistas formadores del VYC sirven inicialmente como copistas.

Se nutre la creatividad individual, no a costa del conjunto, sino en celebración alegre de ello; no en competición, sino como un equipo. Nunca se seleccionan los niños por concurso, o como “el pequeño genio.” Siempre buscamos servir a niños que de otra manera nunca tendrían una oportunidad así.

En general, hemos encontrado que chicos por todo el mundo son capaces de escribir música que es tan profunda, melancólica, alegre, ingeniosa, y compleja como la música adulta, y con una honestidad refrescante que muchas veces desgarra el corazón. Creemos que esta música podría resultar enormemente beneficiosa para el futuro del repertorio de conciertos de cualquier género, además para el niño mismo.

Trabajando con niños en El Sistema Venezuela por varios años – y también con niños en dos programas estadounidenses inspirados por El Sistema, el Harmony Program en Nueva York y el programa First Notes en Colorado – hemos encontrado que, en general, están listos técnicamente y agradecidos de poder componer.

Los chicos de los programas de El Sistema también están posicionados excepcionalmente para hacer un trabajo musicalmente creativo. Son disciplinados y estimulados, y desarrollan conocimientos técnicos a temprana edad: lectura, notación, canto, y en especial tocar en conjunto.

Sin embargo, es fascinante notar que a veces, esta habilidad para la notación musical y el conocimiento íntimo del canon clásico europeo pueden tener el efecto de causarles que se sientan intimidados y reacios a expresar originalidad y a tomar riesgos artísticos. Las chicas en particular han sido disuadidas de expresarse, de ser creativas artísticamente. Sentimos que esa es otra razón por la cual la composición es un elemento importante no solo de la educación musical sino también del crecimiento personal, el liderazgo, y hasta el orgullo nacional.

En el programa First Notes, los artistas formadores enfrentaron este reto introduciendo una serie de pasos. Primero, pusieron a las chicas y los chicos en grupos separados. Luego, en vez de avanzar directamente a melodías y ritmos originales, empezaron imitando sus cantantes preferidos, o canciones folclóricas, o hasta el himno nacional. Cuando vieron que podían re-crear, avanzaron a cantar sus melodías sencillas a los músicos cuando vinieron a probar sus instrumentos – en algunos casos canciones conocidas, en otros, originales. Una vez que una de las chicas tuvo el coraje de tomar ese riesgo “seguro,” las demás la siguieron, ¡cada quien a su manera individual!

Trabajando con niños en países por todo el mundo – como Finlandia, Corea, los Países Bajos, y el Reino Unido – hemos encontrado un gran rango de ingenio. Los chicos finlandeses en particular tienen el nivel más alto de técnica y alimentación musical de cualquier lugar que he visto, y producen obra tras obra al nivel más alto creativo también. No atribuyo estos niveles altos de creatividad a cualidades “naturales”; más bien, creo que sea el apoyo social e individual, a nivel nacional, que saca la creatividad.

Nuestro programa también incluye una actividad que llamamos “ Postales Musicales,” en la cual chicos en países diferentes intercambian sus composiciones originales. ¡Encontramos que hay una vitalidad y frescura increíble en las composiciones que los chicos escriben uno para el otro! La habilidad de tomar riesgos parece ser un elemento especialmente importante para el crecimiento de los chicos. Nuestra investigación, en especial estudios financiados por la Sinfónica de Colorado, ha mostrado que tomar riesgos seguros y creativos reduce mediblemente la probabilidad de que un joven se permitirá tomar riesgos destructivos (drogas, crimen, etc).

En conclusión, nuestra experiencia nos ha mostrado que un programa de composición exhaustivo y alentador, especialmente cuando está conectado a una estructura rigurosa como El Sistema, celebra la creatividad innata y capacidad de liderazgo del niño, apoya la toma de riesgos seguros y creativos, y bien podría ser vitalmente importante para el futuro del repertorio de música de concierto.

Compositores Muy Jóvenes – si te gustaría escuchar algunas de las composiciones o aprender más sobre VYC

Por: Jon Deak, Director Fundador de “Very Young Composers” (“Compositores Muy Jóvenes”) y Daniela Bedoni, Director, Jóvenes Compositores de Venezuela

Fecha: 20 octubre 2017

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